Предпосылки

Большое влияние на Колумба оказали и опубликованные в XV в. труды, затрагивавшие вопросы географии и морских путешествий. Среди них – книги итальянского гуманиста и поэта Энеа Сильвои Пикколомини, «Образ мира» Пьера де Айльи и, конечно же, путевые заметки Марко Поло. Множество замечаний на полях книг и сделанных выписок говорит о стремлении Колумба переосмыслить устоявшиеся представления, исходя из личных наблюдений и приобретенных знаний.

Идея продолжить западный путь в Индию возникла ещё у античных мыслителей. Её разделяли Аристотель, Эратосфен, Протагор. В упомянутой книге де Айльи особенно поразили Колумба приведенные автором слова Аристотеля: «Протяженность моря между крайней точкой Испании и территорией Индии невелика и может быть преодолена в течении нескольких дней». Ещё более поразительную догадку высказывал древнегреческий географ Эратосфен, автор многотомной «Географии»: если держаться одной и той же широты, то можно с Пиренейского полуострова попасть в Индию, и по пути могут встретиться два или более обитаемых материка. Взгляды эти разделял и современник Колумба флорентиец Паоло Тосканелли, врач по профессии, увлекавшийся географией и морскими путешествиями и на этой ниве снискавший всеобщее признание. Колумб становился рабом своей идеи. К осуществлению такого плавания подталкивала и объективная экономическая потребность.